Probioticele sunt microorganisme vii, care aduc beneficii asupra sanatatii gazdei, contribuind la refacerea florei intestinale. Actiunea benefica a probioticelor a fost descoperita la inceputul secolului XX de catre Elie Metchnikoff, biolog de origine rusa, profesor la Institutul Pasteur din Paris. Acesta a sugerat faptul ca este posibila refacerea florei intestinale prin inlocuirea bacteriilor daunatoare cu cele utile.

Elie Metchnikoff era de parere ca substantele toxice produse in urma procesului de putrefactie, la nivel intestinal, provoaca schimbari fizice asociate cu limita de varsta.

Bacteriile benefice au fost izolate mai tarziu de catre Henry Tissier. Acestea au capatat numele general de Bifidobacterii si sunt predominante in flora intestinala a bebelusilor alaptati la san. Cele mai studiate bacterii probiotice apartin genurilor Bifidobacterium si Lactobacillus.

Prebioticele sunt ingrediente alimentare nedigerabile care stimuleaza cresterea si/sau activitatea bacteriilor benefice in sistemul digestiv. Prebioticele au fost identificate in anul 1995 de catre Marcel Roberfroid. Exemple de prebiotice: oligofructoza (prebiotic cu lant scurt, fermenteaza repede in partea dreapta a colonului, furnizand hrana pentru bacteriile din acea zona), inulina (prebiotic cu lant lung, fermenteaza mai lent in partea stanga a colonului, furnizand hrana pentru bacteriile din acea zona), prebiotice full-spectru (hranesc bacteriile din intregul colon). Surse naturale de prebiotice: soia, napi, grau integral, usturoi, radacina de cicoare.

Beneficiile probioticelor:

Sistem digestiv: in tractul digestiv exista aproximativ 1000 de tipuri diferite de bacterii. Aceste bacterii ajuta la descompunerea hranei si la absorbtia nutrientilor. Actiunea unor medicamente, precum antibioticele, pot provoca dezechilibre la nivelul florei intestinale. Antibioticele distrug alaturi de bacteriile daunatoare organismului si bacterii benefice. Acest dezechilibru poate duce la aparitia scaunelor moi. Studiile au aratat ca probioticele administrate inaintea si in timpul tratamentului cu antibiotice scade riscul aparitiei scaunelor moi, atat la adulti cat si la copii.

De asemenea, probioticele sunt benefice si in "diareea calatorului". Aceasta apare in timpul calatoriilor datorita alimentelor si apei contaminate.

Un studiu aparut in aprilie 2007 in "Medical News Today" releva faptul ca tratamentul zilnic cu probiotice poate diminua aparitia constipatiei, mai ales atunci cand sunt combinate cu fibre solubile.

Tractul urogenital: Probioticele sunt benefice si in mentinerea sanatatii tractului urogenital. La fel ca si tractul intestinal, tractul urogenital este un ecosistem bine echilibrat. Acest echilibru poate fi perturbat de actiunea unor substante precum antibioticele, anticonceptionalele. Tratamentul cu probiotice reface microflora bacteriana. Probioticele pot avea, de asemenea, un rol deosebit de important in sanatatea femeilor insarcinate, acestea fiind administrate, de cele mai multe ori, sub forma supozitoarelor vaginale.

Alergii: studiile au aratat ca Lactobacillus Rhamnosus reduce incidenta aparitiei eczemelor atopice la copii nou-nascuti.

Sistem imunitar: una din principalele functii ale probioticelor este accea de a stimula sistemul imunitar. Consumul alimentelor bogate in probiotice si mentinerea florei intestinale benefice, ajuta la mentinerea sistemului imunitar si la absorbtia nutrientilor.

Beneficiile prebioticelor:

Prebioticele pot reduce nivelul de colesterol din sange. In 2010 un studiu desfasurat pe 23 de adulti cu un nivel ridicat de lipide in sange si cu o varsta medie de aproximativ 58 de ani a demonstrat faptul ca prebioticele in combinatie cu soia au redus semnificativ nivelul LDL (colesterolul rau).

Prebioticele pot preveni aparitia cancerului de colon prin modificarea compozitiei sau activitatii microflorei de la nivelul colonului.

De asemenea, prebioticele au efect benefic asupra sistemului imunitar. Laptele matern contine o serie de oligozaharide care au un efect prebiotic marcant. Acestea sunt partial digerate la nivelul intestinului subtire, iar atunci cand ajung in colon stimuleaza dezvoltarea microflorei benefice, stimuland astfel imunitatea sugarilor.